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曾是北極象征性物種 雪鸮如今卻已變得鳳毛麟角

2020-04-16 14:16:41  來源:網易科學人

在棕色的夏季苔原上,一道白光吸引了我(本文作者李·卡爾維茲(Leigh Calvez))的目光。通過雙筒望遠鏡,我可以看到那是一只雄性雪鸮。它的身體上覆蓋著厚厚的白色絨毛,黑色的喙、黑色的爪子和羽毛上分散的黑斑點綴其中。他的頭從一邊轉到另一邊,黃色的眼睛朝前注視著獵物發出的沙沙聲。

雪鸮曾是北極象征性物種 如今卻已變得鳳毛麟角

圖1:當人類接近時,這只雌性雪鸮離開巢穴。這是它的第一道防線,以免引起人們對鳥巢位置的注意。

雪鸮和北極熊一樣,在人類的想象中占有特殊的地位,從有關北極大火的古代道德傳說到《哈利·波特》魔法世界里的海德薇格(Hedwig),不一而足。在加拿大、斯堪的那維亞半島、俄羅斯、冰島和不列顛群島都能找到這些北方的“流浪者”,有時它們甚至能到達夏威夷南部。

雪鸮能在各大洲間飛來飛去。2012年被追蹤的一只雌性雪鸮,曾往返于波士頓和努納伏特(Nunavut)之間,行程超過1萬多公里。在被稱為“突進”(irruption)的現象中,大量的雪鸮有時會在特定季節從它們的巢穴中竄出來,然后到達西雅圖和波士頓等美國城市的郊區,甚至遠至德克薩斯州南部。

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圖2:這只雄性雪鸮在附近的土丘上守護著鳥巢

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圖3:非盈利機構雪鸮研究所(Owl Research Institute)的創始人兼總裁丹佛·霍爾特(Denver Holt)在北極苔原上調查雪鸮筑巢的跡象

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圖4:在短暫的休息后,雌性雪鸮回到了她的巢穴

然而,像冰雪一樣,這些曾被視為遙遠北方長期標志的動物變得越來越不常見。在去年12月公布的最新“瀕危物種紅色名錄”中,國際自然保護聯盟(IUCN)首次將雪鸮列為“脆弱物種”。此前有研究顯示,成年雪鸮數量已從2013年的20萬只減少至2.8萬只。國際自然保護聯盟警告說,如果雪鸮消失的速度繼續加快,這個物種可能被列為“瀕危物種”。

丹佛·霍爾特是非盈利組織雪鸮研究所(ORI)的創始人兼總裁,也是美國最杰出的雪鸮生物學家之一。20多年來,他始終在阿拉斯加的Utqiagvik(烏特恰維克,原名巴羅)旅行,那里是美國最北的城鎮,也是雪鸮的主要繁殖地之一。1995年,霍爾特統計了54個雪鸮巢,2006年剩下38個,今年他只找到了7個,而且其中3個沒有找到雪鸮。

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圖5:這只雌性雪鸮在阿拉斯加的烏特恰維克盤旋。像在背景中的電線桿一樣,電線桿為雪鸮提供了方便的棲息之處,讓可以狩獵和看守巢穴

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圖6:三周大的時候,雪鸮幼鳥開始在鳥巢附近徘徊?;魻柼赜涗浟怂鼈兊陌l育過程

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圖7:當霍爾特每隔三天去檢查窩里的幼鳥時,他不得不躲避雄成年雪鸮的俯沖式襲擊

雪鸮不像其他鳥類那樣筑巢。相反,雌性雪鸮(比雄性更大更黑)在土里挖出一個淺坑,通常位于小山頂部。為了觀察捕食者,它大約每隔兩天才產一枚蛋。根據食物的供應情況,它最多可能產下12枚蛋?;魻柼卣f:“棕色旅鼠是雪鸮最喜歡的食物。”雄性雪鸮會將旅鼠帶回家,雌性雪鸮則將旅鼠儲存在巢穴周圍,最多時可達10或15個。

雖然雪鸮會吃田鼠、北極野兔和其他小型鳥類,但雪鸮研究所(ORI)的一項研究表明,在雪鸮繁殖地采集的43000只獵物中,有90%是旅鼠。這些體型較小、類似老鼠的嚙齒類動物整個冬天都很活躍,在沒有綠葉的時候吃苔蘚。所有必要條件都要達到恰到好處的程度,才能讓旅鼠茁壯成長。太多的融雪會迫使旅鼠花更多的時間在地面上,這使它們很容易受到該地區所有捕食者的攻擊。而融雪太少,可能沒有足夠的植物供旅鼠食用。

雪鸮每天需要約500克食物才能在嚴酷的北極環境中生存下來,而捕旅鼠比捕食海鳥更有效。旅鼠的數量會經歷三到四年的盛衰周期。許多科學家相信,雪鸮和其他食肉動物(比如白鼬和狐貍)推動了這些趨勢。當旅鼠數量充足時,以它們為食的生物就會繁盛起來。當旅鼠消失時,它們的捕食者的數量也會隨之減少,使得旅鼠的數量得以攀升。而當地面上有更多旅鼠時,雪鸮的數量也隨之增加。

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圖8:一只棕色旅鼠停了下來,急忙尋找掩護

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圖9:剛出生3天的雛鳥在尚未孵出的蛋上休息

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圖10:這對雪鸮兄弟趴在凍土帶的草叢中一動不動,希望躲開捕食者的發現

但霍爾特并不認為事情如此簡單,他說::“這是種群數量的波動,并非以循環的方式進行。”他發現,雪鸮的總體數量明顯呈下降趨勢。2017年11月,雪鸮研究所(ORI)獲得了一項撥款,以確定氣候變化是否是導致這種下降的主因。該機構將利用27年的雪鸮和旅鼠數據,以及國家氣象局和巴羅天文臺收集的天氣數據。

當霍爾特尋找答案的時候,他仍然對這只奇怪的鳥感到敬畏?;魻柼卣f:“這只適應北極環境的大型白色貓頭鷹吸引了我。這就像看著新鮮的雪,有些特別的、不同尋常的或者神奇的東西。我只是喜歡看它們,這可能不是有形的。”

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